Cyfrowe odtwarzacze audio dostępne obecnie na rynku można podzielić na dwie kategorie: masowe, zwykłe odtwarzacze przenośne oraz bardziej wyrafinowane, ekskluzywne i drogie odtwarzacze High End.

Pierwsza kategoria jest bardzo szeroka: może to być odtwarzacz multimedialny, który odtwarza nie tylko muzykę, ale i wideo, jak również najbardziej kompaktowe urządzenie bez ekranu (na przykład iPod shuffle). Gadżet może mieć wsparcie dla różnych aplikacji i gier, Wi-Fi i/lub Bluethooth, itp. Lista funkcji w każdym odtwarzaczu jest inna. Do najważniejszych cech należą ergonomia, autonomia, pojemność pamięci / możliwość rozbudowy i kompatybilność ze słuchawkami. Tylko przenośne, niskoimpedancyjne słuchawki będą zazwyczaj parowane ze zwykłym przenośnym odtwarzaczem. Te odtwarzacze są świetnym towarzyszem w transporcie miejskim. Rozważ budżetowe modele od Sony, Cowon, FiiO lub Cayin. Wiele osób korzysta również z odtwarzaczy wbudowanych w inne urządzenia. Dla większości słuchaczy odtwarzacz jest dziś połączony ze smartfonem. Ale można też znaleźć odtwarzacz wbudowany np. w słuchawki lub inteligentny zegarek. Tacy zawodnicy szczególnie dobrze nadają się do uprawiania sportów, nawet pływania.

Legendarny 'pierwszej fali' odtwarzacz High End Colorfly C4PRO

Kategoria Hi-End przenośnych odtwarzaczy nie pojawiła się dawno temu. Początkowo były to "cegły" z dość ubogą (w porównaniu z modelami z rynku masowego) listą funkcji i słabym czasem pracy na baterii. Aby to zrekompensować, zapewniały one wyższą klasę dźwięku, jako pierwsze pracowały z plikami w formacie bezstratnym i mogły współpracować z trudniejszymi w montażu słuchawkami o wysokiej impedancji przeznaczonymi do użytku domowego/studyjnego (dzięki mocniejszej części wzmacniacza).

Dzisiejsze przenośne odtwarzacze High End zachowują zalety swoich "ojców", ale potrafią połączyć je ze wszystkimi możliwościami konwencjonalnych odtwarzaczy i nie tylko. Wydłużył się ich czas pracy, a wygląd i interfejs często przypominają smartfony. Wśród bardziej nowoczesnych i poszukiwanych cech można wymienić: obsługę połączeń zbalansowanych, obsługę USB-DAC oraz wsparcie dla serwisów streamingowych wysokiej rozdzielczości. Wśród tych odtwarzaczy najistotniejsze są dziś Astell&Kern, iBasso, a także topowe modele Sony, Cowon, FiiO czy Cayin.